A Xerox kutatóvállalata, a PARC olyan új digitális nyomtatási folyamat kialakításával kísérletezik, amely jóval olcsóbbá teheti a koncentrált napenergia rendszerek tömeges gyártását. Ezek jelentősen megnövelhetik a napelemek hatékonyságát annak köszönhetően, hogy lencsék segítségével összegyűjtik, és kis cellákra fókuszálják a napfényt.

Hatékonyságuk növelése hozzájárulhat a napelemek árának visszaszorításához, amely már így is sokat csökkent az elmúlt tizenkét év során. A hagyományos szilikon rendszerek költségét elsősorban olyan tételek határozzák meg, mint a drótozás, a telepítés vagy az engedélyeztetés. Ezekkel a panelekkel kisebb darabszám is elegendő lenne ugyanannyi energia előállításához, ami jelentősen csökkentené a hardverhez kapcsolódó, illetve az installációs kiadásokat. A koncentrált napelemes technológia eddig nem számított vonzó alternatívának, mert drágának és nehézkesnek tűnt a hagyományos szilikon napelemekkel szemben.

A PARC abban reménykedik, hogy az alkatrészek méretének kicsinyítésével és a lapos kivitellel, továbbá egy relatív olcsó előállítási folyamat kialakításával a technológia végre versenyképessé válik. Az új eljárás a PARC kutatóinak azon erőfeszítésein nyugszik, amelyek egy olyan nyomtató kialakítására irányulnak, ami tintaként képes félvezető chipeket, vagy más néven chipleteket elhelyezni, a Xerox fénymásoló gépeihez hasonló működési mechanizmus mellett.

Eddig csupán a kisméretű eszközök gyártása valósult meg néhány nyomtatott chiplet összekötése révén, de a technika lehetővé teszi majd azt, hogy emberek apró elektromos és optikai alkatrészek nagyméretű rendszerét tervezhessék meg és nyomtathassák ki, pontosan úgy, ahogy normál nyomtatásra használnának egy Xerox nyomtatót. A PARC kutatói úgy látják, hogy ezzel az elektromos eszközök egy új fajtája jön majd létre, amely különféle nyomtatott chipletekből áll.

„ Az utóbbi években a mérnököknek sikerült megtalálniuk annak a módját, hogyan csökkentsék milliméteres nagyságúra azon alkatrészek méretét, amelyek elengedhetetlenek a napfény koncentrálásához és fókuszálásához. A Sandia Nemzeti Laboratóriumban sikeresen hoztak létre olyan mikrocellákat, amelyek megtartva a panel lapos kialakítását, összekapcsolhatók a fókuszáló elemekkel.” – mondta Patrick Maeda, a PARC vezető mérnöke.

A PARC kutatói úgy vélik, az új, nyomtatásalapú megközelítés nagy sebességű gyártási folyamatot eredményezhet, mindezt ráadásul nagyságrendekkel olcsóbban a kiterjedt mikroméretű rendszerek esetében.